Las biotecnologías agrarias : aplicaciones y desafíos

Artículo propuesto por : www.agriaffaires.es/

Desde hace 10.000 años, los agricultores han ido modificando las plantas silvestres y los animales, seleccionando y mejorando genéticamente las características buscadas. Fue esta selección que produjo las plantas y los animales cultivados y criados hoy en día. La selección se volvió más rigurosa en el siglo XX ya que los fitogenetistas desarrollaron métodos para conseguir un rendimiento más alto, una resistencia a la enfermedad, a las plagas, a la sequía, y un sabor más pronunciado. Las características se transmiten de una generación a otra por los genes del ADN. Todos los organismos vivos – incluyendo las frutas, hortaliza y carne que comemos – contienen genes que indican a las células cómo deben funcionar.

Entonces, las biotecnologías existen desde hace mucho tiempo a través de la utilización de metabolismo de algunos microorganismos tales como bacterias, levaduras y mohos.

Desde el siglo XIV, la fermentación alcohólica a partir de granos que vendría de China o del Oriente Medio, estaba muy extendida en muchas partes del mundo. Otros procedimientos de fermentación se remontan a la Antigüedad : acéticos para la fabricación del vinagre, lácticos para conservar la leche, utilización de hongos para la fabricación del queso… Así, durante más de 8000 años, los microorganismos han proporcionado al hombre comida y bebidas sin que tenga conciencia de su existencia.

¿ Qué es la biotecnología?
El Convenio sobre Diversidad Biológica (CDB, tratado internacional adoptado durante la Cumbre de la Tierra en Rio de Janeiro en 1992) defina la biotecnología como « cualquier aplicación tecnológica que utiliza sistemas biológicos, organismos vivos o derivados para realizar o modificar produtos o procesos para un uso específico ». Esta definición abarca las aplicaciones médicas, industriales así que la agricultura y la producción de alimentos.
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En otros términos, la biotecnología, nacida en su acepción moderna en los años 1970, es un conjunto de técnicas científicas que permiten mejorar las plantas, animales y microorganismos.

Gracias a su conocimiento del ADN, los científicos han elaborado soluciones que permiten aumentar la productividad agrícola. Al identificar los genes que confieren una ventaja a algunos cultivos y después trabajando sobre estas caracteríticas de manera muy precisa, la biotecnología permite a los fitogenetistas mejorar los cultivos y el ganado. Abre puertas a mejoramientos que resultarían imposibles con las técnicas tradicionales.

La fermentación es la técnica más antigua y conocida de las biotecnologías. Consiste en cultivar cepas de microorganismos o celulas vivas sobre un sustrato orgánico (almidón, celulosa, glucosa) de las que se alimentan. Los productos pueden ser los microorganismos mismos (levaduras de panadería, fermentos lácticos), metabolitos sintetizados por células (aminoácidos, enzimas, vitaminas…) o el sustrato nutritivo transformado en un producto (alcohol, pan, queso, cerveza…).

¿ Cómo se utilizan las biotecnologías agrarias ?
Los científicos ahora saben cómo transponer genes de un organismo a otro. Este fenómeno se llama modificación genética, ingeniería genética, o mejora genética y permite transferir características útiles (como la resistencia a une enfermedad) en una planta, un animal o un microorganismo insertando genes (ADN) tomados en otro organismo. Casí todos los cultivos mejorados por transferencia de ADN hasta hoy (a menudo llamados OGM) lo fueron para aumentar la productividad, reduciendo los daños causados a los cultivos por las malezas, enfermedades o insectos.

Otra utilización de las biotecnologías verdes se hace a través de marcadores moleculares. En efecto, al examinar el ADN de un organismo, los científicos pueden utilizar estos marcadores para seleccionar plantas o animales que poseen un gene buscado. Así, la selección es más precisa y eficaz. La identificación de genes indeseables que pueden ser eliminados en generaciones futuras es otra utilización de los marcadores moleculares.
Los vacunas que proceden de la biotecnología están utilizados sobre el ganado y el hombre. Son estables a temperatura ambiente y no se necesita ponerlos en un lugar refrigerado, lo que resulta ventajoso para productores agrícolas de los paises tropicales.

Algunas vacunas son nuevas y por primera vez, proponen una protección contra ciertas enfermedades infecciosas. Por ejemplo, la biotecnología fue utilizada en Filipinas para desarrollar un vacuna mejorada para proteger al buey y al búfalo de la India de la septicemia hemorrágica, una de las principales causas de muerte para estas especies.
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Por fín, el cultivo de tejidos. El cultivo de tejidos es la regeneración de plantas en laboratorios a partir de partes de la planta que no tienen enfermedad. Esta técnica permite reproducir el material vegetal libre de enfermedad para los cultivos y se utiliza para la producción de cítricos, piñas, aguacates, mangos, plátanos, café y papayas.

Interrogaciones y contestaciones
Los defensores de las biotecnologías – OGM, sostienen que las plantas que resisten a los insectos o enfermedades permiten reducir el uso de productos fitosanitarios y por ende tienen un impacto positivo sobre el medio ambiente. Además, el desarrollo de variedades adaptadas a climas secos o a suelos salinos puede contribuir en mejorar la producción en los paises desfavorecidos así que su seguridad alimentaria. Sin embargo sigue persistiendo cierta reticiencia por parte del público. En efecto, por ejemplo, los OGM están cultivados en mayoría en monocultivo, lo que empobrece la tierra así que los minerales.

Sin embargo, en 2013, una síntesis de 1.800 estudios ha mostrado que los trabajos científicos sobre los OGM en el último decenio, convergen en los puntos siguientes :

• La ausencia de efecto sobre el medio ambiente, y los animales ha sido establecida
• La reducción de la biodiversidad causada por los cultivos OGM no es superior a aquella causada por cultivos que no son genéticamente modificados o sea la actividad agrícola con o sin OGM tiene el mismo impacto.
• Su consumo es sin riesgo para animales y seres humanos
• Sus valores nutritivos igualan las de los productos sin OGM
• Ninguna alergia ha sido identificada

A pesar de estas ventajas, las OGM provocan un debate ya que productores, científicos, médicos y semillistas no están de acuerdo. En efecto, no conocemos todo del funcionamiento del genoma y el entorno influye mucho en la expresión del programa genético y lo modula. Si es cierto que los genes son la clave del mundo viviente, no son los únicos determinantes que gobiernan todo ya que la vida no se reduce sólo a los genes.

Para 2030, se planea que la demanda en biotecnologías aumentará, dado que el aumento de los ingresos, especialmente en los países en desarrollo, aumentará la demanda de la atención médica, de productos agrícolas, de productos que proceden de la explotación forestal y de la pesca. En el mismo tiempo, el cambio climático pone en peligro el medio ambiente. Según la OCDE, la biotecnología podría permitir resolver numeros problemas de salud así que problemas medioambientales a los cuales el mundo se enfretará en 2030. La biotecnología podría representar el 2.7% del PIB en los paises de la OCDE en el año 2030, especialmente en la industria, la agricultura y la salud.
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