Cufea, nuevo cultivo para producir aceite industrial en climas templados

Ciertos ácidos grasos destinados a la industria y al sector alimentario (jabones, detergentes, lubricantes, cosméticos, aditivos de alimentos, productos de confitería) como son el ácido cáprico, el láurico y el mirístico se producen en la actualidad del coco (Cocos nucifera) y de la palma aceitera (Elaeis guineensis). También para ciertos usos se pueden obtener del petróleo.

Estos cultivos tropicales son la única fuente mundial de aprovisionamiento de estos ácidos de manera sustentable y renovable. Para producir jabón y detergentes, en USA la mitad de los ácidos grasos provienen del coco y de la palma y la otra mitad, son destilados del petroleo.

Cuphea (Cufea) es un género de plantas anuales originado en USA y conocido en el ámbito de las plantas ornamentales. Cuenta con unas 260 especies adaptadas a climas templados, que poseen la característica de producir aceite con un alto tenor de ácidos grasos industriales. Por este motivo, en USA se lo está investigando y desarrollando como una posible alternativa agrícola para competir con el maíz, la soja o el trigo en la región del Corn Belt americano.

En esta zona se lo está probando en fechas de siembra que van de fines de abril a principios de mayo, por lo que su ventana de siembra iría desde alguna semana después del maíz hasta algunos días antes de la soja. Todos los ensayos se están realizando con el híbrido interespecífico PSR23 (Cuphea viscosissima x C. lanceolata); aunque ya se están desarrollando otras líneas como la HC10 (High Capric Cuphea line No. 10).

Los estudios están encontrando que el contenido total de aceite en la semilla varía del 28 al 33%; siendo el ácido cáprico el que domina con un contenido entre el 67 al 73%. Específicamente, este ácido graso se utiliza para la manufactura de ésteres para perfumes y sabores frutales y como intermediario en aditivos para lubricantes, tintes, látex, plásticos, alimentos y productos farmacéuticos.

Y por supuesto, el aceite de cufea puede destinarse a la producción de biocombustible compitiendo con el aceite de soja.

Poco se sabe sobre el potencial de rendimiento. En el centro-oeste de Minnesota los rendimientos llegan a superar los 1.000 kg/ha en la siembra de principios a mediados de mayo, con poblaciones de 1 a 2 millones de plantas/ha. La cosecha se lleva a cabo a fines de septiembre. Los resultados en Iowa serían inferiores, esto indicaría que la producción de granos aumenta con la latitud.

Tiene un hábito indeterminado con floración que se inicia en el verano temprano y que se extiende hasta el otoño, por lo que uno de sus problemas agronómicos es determinar el momento adecuado de cosecha para no perder semillas.

Se están probando los posibles métodos de cosecha: i) cosecha directa sin desecar, ii) cosecha directa con desecado, iii) corte previo en andanas sin desecar y iv) corte previo en andanas con desecado. En el siguiente artículo publicado en el Agronomy Journal se presenta este ensayo de cosecha y, en el mismo, también se incluye un cálculo económico del cultivo, que si bien es a rasgos muy gruesos, al menos brinda una idea de la rentabilidad que se puede esperar.

Cuphea Seed Yield Response to Harvest Methods Applied on Different Dates

Autores: Marisol T. Bertia (a), Burton L. Johnsonb (b), Russ W. Geschc (c) y Frank Forcellac (c)

(a) Facultad de Agronomía, Universidad de Concepción, Chillán, Chile
(b) Dep. of Plant Sciences, North Dakota State Univ., Fargo
(c) USDA-ARS, North Central Soil Conservation Res. Lab., Morris, MN

Otras investigaciones están mostrando que Cufea sería sensible a la sequía y que en las áreas donde faltan las lluvias regulares necesitaría riego suplementario para lograr adecuados rendimientos.

Finalmente cabe comentar la reciente difusión (enero/10) de una investigación sobre la rotación de cufea con trigo, maíz o soja. El investigador Russ Gesch y otros colegas del Servicio de Investigación Agrícola (ARS-USDA) encontraron que la siembra de cufea antes de trigo mejora la supervivencia de las plantas de este cereal, el que además logra un 8% más de proteínas.

La rotación que recomiendan es “soja – cufea – trigo o maíz”. Más información en ARS.

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