Introducción del verdadero color azul en flores de crisantemos

Los crisantemos (Chrysanthemum sp.) son hierbas que pueden llegar a 1,5 m de altura, reconocidos en todo el mundo por sus hermosas flores; siendo aprovechados tanto para flor de corte como para planta ornamental en macetas.

Se los cultivaba en China por sus flores antes del 1500 a. C. En el siglo VIII, la especie fue introducida en Japón y en el siglo XVII llegó a Europa.

Además de su uso como ornamental, también se elabora una bebida tipo infusión, hirviendo las flores amarillas o blancas. Se prepara un ‘té de crisantemo’, muy popular en algunas partes de Asia, que puede tener uso medicinal contra la gripe.

También tiene aplicaciones en el control de insectos ya que de las flores secas y de las cáscaras de las semillas de una de las especies se extrae el piretro, un muy importante insecticida natural, que es el antecedente al desarrollo de los insecticidas sintéticos del grupo de los piretroides. Los cuales son muy utilizados por ser poco tóxicos para los humanos y los animales, controlar plagas en dosis muy bajas y ser biodegradables en poco tiempo.

El científico Naonobu Noda perteneciente al Instituto de Ciencias Vegetales y Florícolas de la Organización Nacional de Investigaciones en Agricultura y Alimentos del Japón, y otros colegas, desde hace años se han dedicado a intentar introducir el color azul en especies comercialmente importantes producidas para flor de corte, por ejemplo: rosas, crisantemos y claveles. En ninguna de estas especies se había logrado obtener flores realmente azules mediante las técnicas convencionales de mejoramiento vegetal y tampoco empleando la ingeniería genética.

Los científicos japoneses han logrado finalmente un crisantemo que han denominado ‘Azul verdadero’, pues el azul cumple estrictamente con la carta de colores de la Royal Horticultural Society de Gran Bretaña. Los crisantemos suelen ser de color rosa, amarillo o rojo y ahora también son azules.

Expliquemos en pocas palabras el procedimiento y luego vayamos a las fotos. Naonobu Noda primero introdujo en el ADN del crisantemo un gen de la especie Campanilla de Canterbury (Campanula medium), cuyas flores naturalmente son azules. En este caso el crisantemo (Chrysanthemum morifolium) produjo una flor de color violeta, sobreexpresando la cantidad de pigmentos azules -llamados antocianinas- ordenados por el gen para flores azuladas de la campanilla.

Para atenuar el violeta, los investigadores introdujeron otro gen, ahora de la especie Clitoria ternatea, que también naturalmente es azul.

Flores de Clitoria ternatea y Campanilla de Canterbury
Flores de Clitoria ternatea y Campanilla de Canterbury

Las antocianinas pueden convertir los pétalos en rojo, violeta o azul dependiendo del pH del tejido y de las células y en este caso, el gen de Clitoria ternatea cambio el pH haciendo que las antocianas se expresaran en azul y no en violeta.

La cuestión del pH en relación al color de las flores es algo ya  muy conocido por los jardineros y los aficionados a las plantas ornamentales; dado que, por ejemplo, las flores de las hortencias (Hydrangea sp.) cambian de color según el pH del medio de donde sus raíces toman agua.

En las hortencias, la floración azul se logra mediante el aporte de abonos acidificantes; por ejemplo: sulfato amónico, nitrato de amonio o sulfato potásico. También la aplicación de una molécula poco utilizada como fertilizante, el sulfato de aluminio, ayuda a azular las flores de esta ornamental.

Si bien por el momento este avance científico no tendría mayor valor comercial, pues las flores azules del crisantemo no son muy atractivas, este método relativamente simple en el campo de la Ingeniería genética, es una aproximación prometedora para lograr flores azules en otras plantas ornamentales. Aunque, para ser estrictos, el manejo del gen Clitoria ternatea que modifica el pH integra el campo de la denominada Ingeniería metabólica.

Las fotos siguientes son de Naonobu Noda.

Así es el crisantemo 'Azul verdadero'
Así es el crisantemo ‘Azul verdadero’
Cotejo de la carta de colores para el azul en el crisantemo
Cotejo de la carta de colores para el azul en el crisantemo
Ramo de crisantemos de colores variados, incluyendo el azul
Ramo de crisantemos de colores variados, incluyendo el azul